Lorsque Grata Flos Matilda Greig entra dans sa première classe de droit à L’Université de Melbourne en 1897, il était illégal pour les femmes de devenir avocates. Mais bien que le système juridique ne la reconnaisse même pas en tant que personne, elle a obtenu le droit d’exercer et a aidé des milliers d’autres femmes à accéder à la justice. En défiant la loi, Greig a littéralement changé de visage.

 

Qu’elle n’est une histoire digne des livres d’histoire. Et la façon dont elle y est parvenue offre des perspectives clés aux femmes un siècle plus tard, alors qu’elles occupent des postes de direction dans la profession juridique et au-delà.

Flos, comme elle était connue, a grandi dans un ménage plein de possibilités illimitées par les frontières entre les sexes. Née en Écosse, à l’âge de neuf ans, elle passe trois mois en Australie avec sa famille pour s’installer à Melbourne en 1889. Son père a fondé une entreprise de fabrication de textiles. Les deux parents croyaient que Flos et ses frères et sœurs – quatre sœurs et trois frères – devraient faire des études universitaires à une époque où les femmes l’étaient rarement.

Elle a grandi ferme dans la connaissance que les femmes pouvaient prospérer dans la vie professionnelle, et a été témoin de cette réalité se dérouler comme sœurs aînées Janet et Jean formés pour devenir médecins. Une autre sœur, Clara, allait fonder une école de tutorat pour les étudiants universitaires. La quatrième sœur, Stella, a suivi Flos pour étudier le droit.

Lorsque Flos, âgée de 16 ans, a commencé à étudier le droit, les femmes ne pouvaient ni voter ni occuper de fonctions législatives, et encore moins être avocates. Pourtant, elle n’a pas laissé cela la dissuader. À l’approche de l’obtention du diplôme, elle s’est concentrée sur: “les nombreux obstacles sur le chemin de mon plein succès. J’ai décidé de les supprimer”.

D’autres aspirantes féminines, a-t-elle noté, avaient déjà souhaité entrer dans la profession, “mais les obstacles sur le chemin étaient si grands, qu’elles ont conclu, après examen, que cela n’en valait pas la peine”.

Flos sentait le contraire. Elle déclarait, même en 1903, alors que les femmes étaient largement exclues de la vie publique: “les femmes sont les égales des hommes à tous égards et elles sont tout à fait compétentes pour se maintenir dans tous les domaines de la vie.”

« Le Projet De Loi D’Habilitation Flos Greig’

Six ans après son entrée à L’Université de Melbourne, Flos a été témoin de l’adoption par l’Assemblée législative victorienne du projet de loi sur la suppression des handicaps pour les femmes, également connu sous le nom de Flos Greig Enabling Bill. Soudain, les femmes pouvaient entrer dans la pratique du droit. Comment avait-elle fait cela?

Alors que L’enfance avait fourni à Flos des modèles des deux sexes, elle a dû compter sur une série d’hommes pour naviguer son entrée dans le club exclusivement masculin de la profession juridique. Ses camarades de classe masculins avaient d’abord mis en doute les capacités d’une femme avocate et résisté à sa présence, mais elle les a rapidement persuadés du contraire.

Non seulement Flos a terminé deuxième de sa classe, mais les hommes ont pris un vote pour déclarer – affirmativement – que les femmes devraient être autorisées à pratiquer le droit. Leur soutien a sans aucun doute nourri ses ambitions.

Ensuite, Flos se tourna vers L’un de ses conférenciers, John Mackey, qui était également membre de l’Assemblée législative de L’État de Victoria. Ensemble, ils ont travaillé avec d’autres partisans pour élaborer le changement législatif. Mackey a soutenu qu’en adoptant la loi, le Parlement pourrait apaiser les préoccupations des femmes qui croyaient ne pas pouvoir obtenir justice d’un organe législatif composé uniquement d’hommes.

Néanmoins, Flos devait suivre une période de formation supervisée appelée « stage » avant de pouvoir être assermentée au barreau. Aucune australienne ne s’était jamais engagée dans les “articles de stage” auparavant. Un avocat en droit commercial de Melbourne, Frank Cornwall, l’employa et elle fut officiellement admise à la pratique du droit le 1er août 1905.
Lors de sa cérémonie d’assermentation, le juge en chef John Madden a décrit Flos comme “l’arrivée gracieuse d’une révolution”. Il a également exprimé un certain scepticisme quant à son succès futur:

Les femmes sont plus sympathiques que judiciaires, plus émotives que logiques. Dans la profession juridique, la connaissance du monde est presque, sinon tout à fait aussi essentielle que la connaissance du droit, et la connaissance du monde, les femmes, même si elles le possèdent, mentiraient loth à affirmer.

Flos allait lui prouver qu’elle avait tort sur sa connaissance du monde, à la fois en droit et dans son autre passion, les voyages.

‘Qu’ai-je porter? Ne me demandez pas!’

Lors de la cérémonie, son nom était le troisième appelé – par ordre alphabétique – avant ce qui aurait été un “rassemblement inhabituellement important d’avocats, de laïcs et de dames seldom rarement vu dans les salles de justice”. Les participants ont remarqué des sourires qui  » scintillaient sur les visages des juges alors qu’ils entraient dans la salle bondée” à la vue de Flos parmi ses homologues masculins “sombrement vêtus”.

Les comptes de presse se concentraient davantage sur les attributs physiques de l’avocate de la première dame que sur ses qualifications. Interrogé par un journaliste sur son choix vestimentaire pour l’occasion, Flos rougit: « Qu’est-ce que j’ai porté? Ne me demandez pas! »Mais ensuite avoué, » Eh bien, si vous insistez! Je portais du gris, avec un chapeau teinté verdâtre, garni de violettes!”

Un autre journaliste a critiqué le chapeau orné de fleurs comme “un costume des plus illégitimes”. Comme s’il y avait une base pour faire une telle évaluation – jusqu’à ce moment, la nation n’avait jamais vu le “costume” d’une avocate. La fixation des médias sur l’apparence des avocates perdure plus d’un siècle plus tard.

Flos a rapidement établi une pratique solo à Melbourne en se concentrant sur les femmes et les enfants. Entre autres efforts, elle représente la Women’s Christian Temperance Union dans le lobbying pour créer le tribunal pour enfants de Victoria.
La fascination des Médias pour la tenue vestimentaire de Flos n’a pas diminué une fois admis à la pratique. En 1905, elle prononce un discours au troisième Congrès national annuel des femmes de Victoria sur un document qu’elle écrit intitulé “Some Points of the Law Relating to Women and Children”.

Le journaliste a noté que Flos  » traitait son sujet d’une manière magistrale et donnait une immense quantité d’informations utiles et, parfois, surprenantes”. Mais Flos « élégant, mais simple, robe de voile gris, avec gilet de dentelle crème “était tout aussi digne d’actualité que”son joli chapeau noir et gants blancs ».

Les choix de mode des autres orateurs (masculins) ne sont pas mentionnés.

Flos a également contribué à ouvrir la profession juridique à d’autres femmes. Elle a fondé la Société des catalyseurs en 1910. Deux ans plus tard, il est devenu le prestigieux Lyceum Club à Melbourne, consacré à l’avancement des carrières des femmes et offrant des opportunités de réseautage.

Après le lancement de la Women’s Law Society of Victoria en 1914, Flos en fut élue première présidente. Elle se souciait profondément du droit de vote de toutes les femmes, soutenant dans un débat de 1905 que si “la Politique n’était pas adaptée” aux femmes, “plus tôt elles étaient faites, mieux c’était. »(En 1908, les femmes victoriennes ont remporté le droit de vote.)

La loi n’était pas la seule poursuite de Flos. Elle a beaucoup voyagé. Deux décennies après avoir obtenu son diplôme de la faculté de droit, elle a fait un long voyage à travers l’Asie, passant du temps à Singapour, en Chine, à Bali, à Java, en Malaisie et deux semaines dans la jungle birmane. Elle est restée dans les maisons locales et à son retour, a parlé au public de l’expérience, les ravissant avec des histoires de “léopards, tigres, cochons sauvages, paons, FOW et oiseaux sauvages de la jungle”. Elle a donné des conférences publiques et sur des stations de radio sur la géographie, la religion et la race.

La fin de sa carrière l’emmena à Wangaratta, dans le nord de Victoria. Elle a exercé dans un cabinet d’avocats dirigé par Paul McSwiney, et était connue pour explorer la campagne dans un “bébé Austin” tourer. Elle demeure une militante, soutenant l’enseignement supérieur pour les femmes et le Douglas Credit Party, un parti politique qui vise à remédier aux difficultés économiques de la dépression des années 1930.

Flos est décédé en 1958. Bien qu’elle n’ait pas vécu d’autres premières féminines, comme la nomination de la première femme juge en chef de la Cour suprême de Victoria en 2003, la capacité de Flos à considérer les femmes comme des égales en vertu de la loi la place parmi les plus grandes innovatrices de la profession.